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美前经济官员:债务问题并不可怕,美国应关注更重要的问题

作者:   来源:上海美国研究  已有 281人浏览 字体放大  字体缩小
  前美国白宫经济顾问委员会主席杰森·弗曼(Jason Furman)和前财政部长劳伦斯·萨默斯(Lawrence H. Summers)日前在《外交事务》双月刊网站撰文称,虽然美国政府不可无视债务和赤字问题,但也无需过度紧张,因为该问题并非燃眉之急,美国应将视线转向就业、经济增长、医疗保险、全球气候变化等更为紧迫的问题。

  文章摘要如下
  今年美国的年度预算赤字接近1万亿美元,占GDP总额的4%以上,远高于2016年的5850亿美元。受持续赤字的影响,未来十年美国国债(美国政府所欠的债务总额)占GDP的份额预计将从目前的78%增至105%。在经济繁荣时期,如此巨额的债务对美国来说前所未有。
  有关赤字的争论
  “赤字原教旨主义者”认为,赤字持续上升的趋势意味着灾难,将拖累美国经济增长,且可能在不久的将来引发全面的债务危机,因此政策制定者应把解决国债问题作为首要任务;另一方面,轻视赤字的人则认为,鉴于利率保持较低水平(使借贷成本更低)、全球资本市场投资者渴望购买美国国债(使借贷更容易)、未出现高通胀(意味着美联储能保持低利率状态),美国可以完全忽略财政约束。
  此外,还有一种政策既不优先考虑削减赤字,也不忽视赤字问题。预算编制者无需将削减赤字作为重中之重,但他们要确保有财政刺激,新的减支和减税不会增加债务。这种中间路线容忍巨额且不断增长的赤字,但它也支持结束过去两年来导致债务持续累积的政策。
  事实上,如今的巨额赤字问题,更多是由收入下降而非福利支出上升引起的。支出增加本身并不是什么可怕的事情。美国需要在那些能够解决其根本挑战的方案上投资更多:为数百万已经放弃就业希望的美国人找到工作,为数百万仍然没有医疗保险的人提供医保,为因教育体制不健全而落后的儿童提供教育机会。
  赤字与利率的关系
  根据经济教科书,政府出现赤字会抬高利率,排挤私人投资,让每个人都变得更穷。另一方面,削减赤字则会降低利率,刺激生产性投资。上世纪90年代,老布什总统和克林顿总统为削减赤字做了许多努力,最终促成了投资推动的繁荣局面。
  然而,今天的情况大不相同。尽管政府债务占GDP的比例上升了很多,但政府债务长期实际利率却下降了许多。政府赤字对经济的伤害似乎也比以前小了。经济教科书指出,过高的政府债务导致企业的借贷成本更高。但目前利率很低,股市价格相对于公司收益也很高,大公司的资产负债表上显示其持有大量现金,没有人会真的认为资本成本阻碍了企业投资。因此,削减赤字也不太可能会刺激大量的私人投资。
  此外,利率因赤字缩减而下降,并不一定是好事。许多经济学家和政策制定者都担心,目前的利率已经到了过低的水平。他们认为,低成本的借贷有一定的好处,但投资者也可能将资金投入到非生产性的风险投资之中,制造金融泡沫,从而使央行在应对下一次衰退时降息的余地更小。如果美国将赤字削减到GDP的3%(足以稳定国债),那么利率将进一步下降。
  一些评论人士担心,不断上升的赤字不仅会慢慢侵蚀经济增长,还可能导致财政危机,使美国失去进入信贷市场的机会,从而导致经济崩溃。过高的债务水平的确有一定的负面影响。在经济低迷时期,它们可能更难激发政府刺激经济的政治意愿。然而,说“一个国家保持低债务水平更好”并不等于说“减少债务更好”。与削减赤字带来的危害相比,高负债带来的风险似乎较小。因此,政策制定者不应对赤字问题太过担忧,至少目前如此。
  如何缓解债务问题
  人们普遍认为,赤字的增加主要是因为政府项目变得更加慷慨了,但这其实是一种误解。恰恰是由于一系列的减税措施,政府收入大大低于之前的预测和历史水平,从而使赤字急剧膨胀。
  比财政收入不足更严重的问题是,过去25年的减税导致了资源分配不当。减税加剧了收入不平等,对经济增长的贡献也微乎其微。最近一次减税是在2017年,计划在未来10年削减1.9万亿美元,但实际上它对经济增长的贡献很小。
  尽管政客们不应把债务问题作为他们的首要任务,但他们也不应该完全无视它。收入和支出之间的鸿沟必须适时得到填补。由于经济学家不确定巨额赤字的代价到底有多大,因此,谨慎的做法是控制好政府债务,以防其危害超出预期。
  正确的预算战略必须平衡好以下几个相互竞争的因素:它应该尽可能接近最具经济效益的政策,同时保持合理性和政治上的可持续性。从经济角度来看,最佳的政策是逐步削减支出或增加税收,其速度应保持在一定程度,既能防止国家债务在经济中所占比例的持续上升,同时避免对经济需求造成严重损害。
  简言之,当你处于一个洞里时,就该停止继续挖掘。也就是说,国会不应该再批准一些没有资金支持的立法了,而是应该以削减支出或增加收入的方式为新措施买单,除非是在经济衰退期间,由于货币政策限制日益加大,财政刺激必不可少。
  美国国债持续上涨到底会延续多长时间,往往取决于“赤字到底是高于还是低于目前的预期”。即便如此,国债只是美国面临的众多问题之一,而且并非最为紧迫的问题。更紧迫的问题在于劳动力参与率下降、经济增长缓慢、持续性贫困、缺乏医疗保险以及全球气候变化。政客们不应让巨额赤字阻碍他们解决这些根本挑战。
  赤字经济学如今已经发生了变化。更好地理解政府债务的来源、后果以及解决办法,能够让政策制定者摆脱以往许多以赤字和福利为中心的旧教条(但不能全盘放弃财政约束)。华盛顿是时候放下其对债务问题的执迷,转而关注更重要的事情了。

  本文编译自《外交事务》双月刊网站Who’s Afraid of Budget Deficits?一文;作者:曾在奥巴马政府担任白宫经济顾问委员会主席的杰森·弗曼(Jason Furman)和曾在克林顿政府担任财政部长的劳伦斯·萨默斯(Lawrence H. Summers);译者:沈佳琦
发布时间:2019年02月08日 来源时间:2019年01月30日
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